Первая в мире трансконтинентальная железная дорога была проложена в 60-е годы XIX столетия через Соединенные Штаты Америки. Она смогла связать бескрайние просторы континента, сократила путь их пересечения,  объединила страну после Гражданской войны, сплотила внутреннюю экономику и высвободила экспортный потенциал мощнейшей промышленности.

Первое общественное железнодорожное сообщение, с курсированием поездов строго по расписанию, было открыто в 1830 году между английскими городами Ливерпуль и Манчестер. Успех этой дороги предопределил начало «железнодорожной эры», которая стремительно распространялась по всему миру. Феноменальный рост железнодорожной системы США, которая на своем пике составляла одну треть от общего километража дорог в мире, приходится на период между 1850 и 1890 годами, достигая расстояния в 264 тысячи километров.

Основополагающим железнодорожным сообщением в Америке стала дорога «Балтимор и Огайо», которая обеспечила быструю переправу товаров из Среднего Запада к Восточному побережью. Немалый авторитет этому виду транспорта придала Гражданская война – перевозка оружия, людей и продовольствия вывела военные действия на новый уровень.

Акт о строительстве Тихоокеанской железной дороги, соединяющей Западное побережье со Средним Западом, был подписан президентом США Авраамом Линкольном 1 июля 1862 года. Он санкционировал создание двух компаний – Central Pacific на Западе и Union Pacific на Среднем Западе, которые обязались построить железную дорогу, прокладывая ее навстречу друг другу.

Transcontinental railroad 03

Строительство железной дороги

Отправными точками стали город Сакраменто в штате Калифорния и город Каунсил-Блафс близ Омахи, штат Небраска. В качестве места соединения железнодорожных путей был назначен населенный пункт Промонтори, штат Юта. Для строительства железнодорожным компаниям были предоставлены правительственные субсидии из расчета от 16 до 48 тысяч долларов на каждую милю будущего пути, в зависимости от места его прохождения. Кроме того, им также предоставлялась в собственность земля на 10 миль в каждую сторону от прокладываемой дороги. Исключениями были города, реки или негосударственное имущество. Дорога, соединяющая Америку, превратилась в гонку за богатствами.

Transcontinental railroad 04

Китайские рабочие

Компания Central Pacific, называемая также «Большой четверкой», состояла из четырех владельцев магазинов. На своем первом участке в Сакраменто они развернули работы в январе 1863 года и быстро продвигались вперед, пока не достигли подножия горного хребта Сьерра-Невада, проходящего почти через всю восточную часть штата Калифорния. Преодоление гор потребовало наибольших усилий, затрат и времени. Сложные условия работы и слухи об очередном объеме золотодобычи привели к забастовкам и увольнениям рабочих. Используя бедственное положение китайских иммигрантов, компания нанимает их в качестве рабочих. Своим трудом китайские рабочие смогли себя хорошо зарекомендовать, кроме того, по сравнению с местным населением им можно было меньше платить. Китайцы построили 15 тоннелей и установили рекорд, проложив за один день 16 км пути, став героями на участке дороги Central Pacific.

Transcontinental railroad 07

Железнодорожный мост

Основным инвестором Union Pacific был Томас Кларк Дюрант, неразборчивый в средствах манипулятор, разбогатевший на контрабанде хлопка Конфедерации. Дюрант повел восточный маршрут через земли, принадлежавшие ему, присвоив большую часть федеральных субсидий. Он обошел условия Конгресса, запрещающие держать более 10% акций Union Pacific в одних руках, одалживая своим друзьям деньги на покупку акций, которые после приобретения их на свое имя, затем продавали Дюранту. Кроме того, Дюрант был основным фигурантом печально известного скандала с компанией подрядчиком Credit Mobilier, также находившейся под его контролем, которая выставляла Union Pacific завышенные цены. Это был один из самых шокирующих примеров политической коррупции в истории США.

Transcontinental railroad 01

Церемония открытия

Строительство железнодорожного пути на своем участке компания Union Pacific смогла начать только после окончания Гражданской войны. В отличие от участка Central Pacific, который был проложен преимущественно китайскими иммигрантами, работали здесь бывшие солдаты вместе с ирландскими иммигрантами. Наибольшие трудности постигли Union Pacific, когда железная дорога вступила во владения индейцев. Однако возникшие противостояния не смогли помешать грандиозной стройке. Компания Union Pacific построила 1746 км пути к западу от Омахи, дойдя до точки соединения немного позже Central Pacific, которая проложила 1110 км дороги к востоку от Сакраменто. Торжественная церемония открытия первой трансконтинентальной железной дороги состоялась 10 мая 1869 года.